Un mexicano y su plan para destronar a Microsoft.

    La pantalla de la computadora que está ante Miguel de Icaza exhibe una familiar colocación de íconos, menús y ventanas. Se parece mucho a las pantallas de computadoras que utilizan el sistema operativo Windows de Microsoft. Pero el sistema operativo de esta computadora no es Windows. Este programa se llama Gnome y hace que las computadoras Linux se parezcan mucho a las de Windows. De Icaza, un programador de Ciudad de México, creó Gnome y ahora quiere instalarlo en millones de computadoras.

    En momentos en que el gobierno estadounidense trata de romper el dominio absoluto que Microsoft tiene actualmente sobre computadoras, De Icaza se dispone a enfrentarse a Bill Gates a la manera tradicional: en el mercado. "Vamos a jugar en igualdad de condiciones", promete De Icaza, de 27 años, que una vez fue rechazado para un trabajo en Microsoft. "Se trata de ayudar al consumidor. Esto es para todo el mundo".

    El arsenal de De Icaza incluye un equipo de programación de primera, un sistema de computadoras bien diseñado y un arma fabricada por los propios abogados de Microsoft. Hace un par de años, Apple se quejó de que Microsoft había plagiado el diseño de su Macintosh, pero Microsoft ganó en los tribunales.

    Gracias a esa victoria, a De Icaza no le preocupa que Gnome se parezca a windows. Pero su arma más poderosa es Internet y las innovaciones que éste ha traído.

    Para entender lo que De Icaza pretende hacer, hay que saber un poco sobre lo que es el software de acceso no restringido, un software que permite a todos los usuarios contribuir con una mejora, criterio que dio origen a Linux como sistema operativo.

    En primer lugar, es gratuito. Uno puede intervenir en él y mejorarlo. Programadores jóvenes y brillantes dedican a menudo cientos de horas a hacer justamente eso, gratuitamente, en colaboración con otros a través de Internet. Lo hacen por el reto que supone, por el bien resultante o quizás por un pequeño momento de gloria.

    Gnome nació en 1997. En aquel entonces De Icaza trabajaba en el Instituto de Ciencias Nucleares, parte de la Universidad Nacional Autónoma de México(UNAM), en Ciudad de México. De Icaza creía ciegamente enel movimiento que apoyaba en la creación y desarrollo del software de acceso no restringido. Al mismo tiempo, Linux, que se basa en órdenes difíciles de dilucidar para los no iniciados, se había establecido como uno de los mejores sistemas operativos para los portales de Web. Pero De Icaza sabía que Linux no podría conquistar a los usuarios comunes sin contar con un lenguaje llamativo y fácil de usar, como el de Windows.

    Así que el joven mandó un mensaje a millones de programadores pidiendo voluntarios para crear tal sistema. Al cabo de dos años, el proyecto Gnome había crecido hasta abarcar a más de 400 programadores que coordinaban las piezas del rompecabezas, y cientos más que trabajaban para ellos.

    Durante ese tiempo, De Icaza conoció a Nat Friedman, estudiante de programación en el Instituto de tecnología de Massachusetts. Se hicieron buenos amigos y en abril pasado, cuando Friedman decidió crear una compañía, De Icaza se interesó. Gnome es gratuito, como Linux, y algunas compañias como Red Hat pueden lucrar gracias a ello, tomando las piezas de software gratuito que necesitan, empaquetándolas con instrucciones y ofreciendo servicios de apoyo.

    Ahora, desde su oficina en Cambridge a apenas unas cuadras del MIT, De Icaza y Friedman crearon una compañía llamada Helix Code para difundir Gnome. Friedman es el presidente del directorio y el jefe técnico. Cuentan con 28 empleados, todos programadores talentosos que trabajaron en el proyecto Gnome, y muchos otros que colaboran a través de Internet.

    Sus dos objetivos principales son fortalecer a Gnome con una nueva versión llamada Helix Gnome y desarrollar un servicio de correo electrónico y agenda personal llamado Evolution. Friedman se refiere a evolution como "el asesino de Outlook", refiriéndose al programa de correo electrónico de Microsoft.

    ¿ Por qué creen que pueden ganarle a Microsoft ? En principio, hacen todo compatible con los productos de esa empresa.

    También creen que sus productos son mejores por que fueron pensados para Internet. Evolution, por ejemplo, no se hace cargo sólo del correo electrónico y de las citas; también facilita archivar foros electrónicos y mensajes instantáneos. Y pondrá todo en un índice, ofreciendo el equivalente a un motor de búsqueda de Internet para agendas personales.

    De Icaza no cree que las empresas de Estados Unidos vayan a renunciar tan fácilmente a Microsoft. En cambio, confía que Gnome crezca al igual que Linux ya lo hizo, extendiéndose calladamente hasta convertirse en una fuerza poderosa. También confía en un fuerte apoyo fuera de E.E.U.U., principalmente en países en vías de desarrollo que no se pueden dar el lujo de comprar los productos de Microsoft.

    Por cierto, el Departamento de Justicia estadounidense le sorprendería saber que ni De Icaza ni Friedman están interesados en que Microsoft se escinda. "Sería horrible", dice Friedman. "Quisiera vencerlos sin ayuda del gobierno".

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